Home > 免疫療法應用 > 認識NK細胞
   
  根據衛生署的資料,癌症一直高居台灣十大死因的第一位,癌症影響層面之廣及所耗費社會成本之钜可見一斑。目前為止,人類所熟知的抗癌療法至少有五大類,包括手術切除法、化學治療及放射線治療等三種及其合併療法與民俗療法。

手術療法雖然效果很好,但有些腫瘤無法以外科手術切除,且手術之後仍會有殘存之癌細胞容易造成復發或轉移,這正是癌症之所以可怕以及致人於死的主要原因。而已轉移或無法以外科手術切除之癌細胞就必須以放射線療法或化學療法來治療。

可是放射線療法或化學療法並沒有專一性,會將好的細胞及已壞死的細胞同時殺死,導致嚴重的副作用,這副作用對病患本身抗癌能力最為關鍵的免疫系統破壞也最嚴重,這是目前醫學上一直無法克服的難題之一,因此這樣的治療無論是在延長壽命或副作用方面都仍有大幅改善之空間。要尋求能抗癌、無副作用而又能加強免疫機能之療法,至今似乎惟有自體NK細胞療法可以同時 解決上述諸多問題。

NK細胞是人體內第一道與生俱來的免疫防線(native immunity)成員之一,也是對抗癌細胞或病毒最強、最有效的細胞。與其他抗癌免疫細胞相比,例如毒殺性T細胞(cytotoxic T cells) 或樹突細胞(dendritic cells),NK細胞之毒殺性較強、較具廣譜性、不受組織相容性抗原限制(MHC-Restriction)且不需要致敏作用(primimg)之啟動就可直接發動對癌細胞之攻擊。除此 之外,NK細胞還具有調節免疫能力及和神經系統交互作用之能力。

然而這種細胞平常在體內之數量本來就不多,約佔血液中白血球的2~6%,再加上受到年齡、壓力、不良生活習慣及其它環境因素之影響,NK細胞之數量及活性常隨著年齡增長而逐漸降低,直接或間接促成癌症之發生或惡化;而臨床上也常觀察到癌症病人之NK細胞數量不足或活性下降之現象。自1970年代NK細胞被發現以來,免疫學家就認為如果能夠大量繁殖NK細胞之數量並將其回輸病人身體內應可以達到抗癌、治癌及調節整體免疫系統之效果,這也就是NK細胞療法的理論基礎。


NK細胞在電子顯微鏡下攻擊癌細胞之示意圖
當NK細胞藉著 MHC 分子多寡以及其他方法發現癌細胞時,就會對癌細胞發動攻擊,將之消滅。左上,細胞。右上,加入癌細胞。左下,細胞會辨認出癌細胞,將之緊緊抓住。右下,癌細胞會被NK細胞破壞瓦解,同時,NK細胞也功成身退。

 

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